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Turmeric: a precious ally for our health

Curcuma - copertina

Origine

The genre Turmeric (in English Turmeric) belongs to the family of Zingiberaceae (the same as the Ginger he was born in Coriander) e comprende oltre 90 specie conosciute. La specie maggiormente impiegata in cucina e in fitoterapia, oltre che la più nota, è la Curcuma Longa or Domestic Turmeric.

There turmeric è una pianta erbacea perenne, con grandi fiori gialli che può raggiungere il metro di altezza; nasce spontaneamente nell’Asia meridionale, dall’India alla Malesia e predilige le aree a clima tropicale e ad elevata piovosità, con temperature comprese tra i 20 e i 35°C. La parte della pianta che viene utilizzata è, al contrario della maggior parte delle piante, la radice, la quale è costituita da un grosso rizoma cilindrico, ramificato e globoso, anch’esso intensamente giallo-arancio e fortemente aromatico.

History

Questa spezia è presente nella storia dell’uomo da almeno 4000 anni. Veniva infatti impiegata dagli Assiri per tingere i loro tessuti e gli indiani ne avevano già individuato le proprietà terapeutiche e consideravano la turmeric una spezia magica in quanto il suo potere colorante giallo era secondo loro correlato al sole. Nel XIII secolo Marco Polo, nei racconti dei suoi viaggi in Cina, descrive la Turmeric: “Vi è anche un vegetale, che ha tutte le proprietà del vero zafferano, così come il colore, ma che non è vero zafferano… (La Turmeric) è tenuta in grande considerazione, ed è un ingrediente in tutti i loro piatti”.

L’impiego di questa spezia è stato tramandato nei secoli ed è giunto fino ai giorni nostri, dove viene tuttora impiegato, soprattutto in Oriente. Il giallo intenso della turmeric viene tuttora utilizzato per tingere artigianalmente le stoffe dei monaci buddisti e come ingrediente nella preparazione di una famosa miscela di spezie di origine indiana, il curry. Un uso molto particolare della turmeric è presente in alcune tradizioni folkloristiche indiane. Il caso più celebre è la cerimonia bengalese del “gaee holud”During the wedding preparations, in which the pigment is used, called Sindur, to color the body and hair of brides.

Anche se la data rimane incerta, sembra  che ad introdurre la turmeric in Europa siano stati gli Arabi, specializzati nel commercio delle spezie; essi sono stati i primi a darle il nome di “Kur Kum”, che significa “zafferano”. Da allora il nome è rimasto invariato e il suo uso si è rapidamente diffuso in tutto il mondo. A causa del colore molto simile allo zafferano, per molto tempo fu considerata una spezia poco nobile e fu infatti soprannominata “saffron of the poor" or "Indian saffron": It has no relationship with saffron but shares the same coloring power, with a much lower price.

Dosage, uses in gastronomy and in the food industry

Dal rizoma giallo intenso della turmeric, bollito, essiccato e polverizzato si ottiene una polvere finissima, molto utilizzata nella gastronomia indiana e asiatica. L’ingrediente attivo è rappresentato dalla curcumin, caratterizzata da un sapore terroso, amaro, piccante e molto volatile; al contrario, l’intensità del colore permane inalterata nel tempo.

There turmeric, fino a 8 g/die non è tossica per l’uomo e la Food and Drug Administration americana (FDA) l’ha classificata come  “GRAS", General Recognition And Safety, ovvero “Generalmente Riconosciuta Sicura”. Per un uso salutistico è sufficiente introdurre la spezia nella dieta quotidiana. La dose giornaliera consigliata è compresa tra 3-5g, che corrispondono a circa 2 cucchiaini da caffè, da usare come condimento sulle pietanze, ma anche per preparare salse, yogurt o bevande. Oltre ad essere un insaporitore, la turmeric viene impiegata come colorante alimentare e tra gli additivi alimentari codificati dall’Unione Europea, la curcuma è indicata con E100.

Composition and absorption in the body

Dei tre curcuminoidi principali ritrovati nella turmeric (curcumina, demetossi curcumina e bis-demetossicurcumina), la curcumin, responsabile del pigmento giallo, è quello che possiede le proprietà farmacologiche. La curcumina è un composto polifenolico biologicamente attivo, isolata per la prima volta dai rizomi della turmeric nel 1815 da due scienziati tedeschi, Vogel e Pelletier, che le diedero il nome ancora oggi in uso. Appare come una polvere con scarsa solubilità in acqua, mentre è solubile in olio, etanolo e acido acetico.

La curcumina è una delle sostanze di origine vegetale più studiate per le proprietà antiossidanti e chemiopreventive, insieme a licopene (pomodori), genisteina (soia), resveratrolo (vino rosso), quercetina (cipolle, capperi, molti altri vegetali) ed epigallocatechina-3 gallato (tè verde). Sebbene la turmeric da sola sia una potente spezia medicinale, essa possiede una scarsa biodisponibilità a causa del suo rapido metabolismo nel fegato e nella parete intestinale con conseguente assorbimento sub ottimale da parte dell’organismo.

Per risolvere questo problema è consigliata l’associazione con un piccolo quantitativo di pepe nero: la piperidina contenuta in quest’ultimo, infatti, è in grado di aumentare la biodisponibilità della curcumina. Quando il pepe nero è appena macinato, gli oli essenziali del pepe si sprigionano e sono più biodisponibili. In alternativa è possibile sciogliere la turmeric in olio o thè verde o in qualsiasi alimento grasso.

Benefits of curcumin on our health

There turmeric possesses multiple beneficial properties, recognized by traditional medicine (not only by the alternative one); the evidence collected in preclinical (i.e. conducted on animals) and clinical (conducted on humans) studies have shown that curcumin acts and modulates numerous molecular targets and exerts various biological activities which can be listed as follows:

  • Azione antiossidanti e detossificante;
  • Attività antinfiammatoria e anti-dolorifica;
  • Previene le infezioni batteriche e rafforza il sistema immunitario;
  • Attività anticoagulante/antipiastrinica;
  • Attività antireumatica;
  • Attività neuroprotettiva e di miglioramento delle funzioni cognitive;
  • Proprietà digestive e carminative;
  • Aiuta a prevenire e/o gestire il diabete di tipo 2;
  • Contribuisce all’efficacia dei farmaci antidepressivi;
  • Attività cardioprotettiva;
  • Proprietà antitumorali.

The main beneficial properties of this spice are described below, validated through scientific studies.

Antioxidant and detoxifying activity

Alcuni fattori ambientali possono indurre la formazione di specie reattive dell’ossigeno (ROS) e dell’azoto (RNS), ovvero dei free radicals, responsabili dello stress ossidativo: la luce UV e le radiazioni, gli inquinanti atmosferici come l’ozono, il fumo di sigaretta, il consumo eccessivo di alcool e abitudini di vita scorrette, l’esposizione a solventi e metalli pesanti etc…

However, at the right concentrations, ROS and RNS also produced by our organism perform important physiological functions, such as, for example, the maturation of cellular structures and the regulation of blood flow; they are also used by some cells of the immune system as weapons to fight and destroy cancer cells and infectious agents responsible for infections.

I problemi insorgono pertanto quando viene a mancare l’equilibrio tra la produzione e/o l’accumulo di radicali liberi e le difese antiossidanti messe in atto dalle cellule. Lo stress ossidativo si verifica in presenza di uno sbilanciamento a favore di ROS e RNS, con conseguenze che possono contribuire alla genesi e allo sviluppo di patologie come il cancro, l’aterosclerosi, le malattie neurodegenerative e l’invecchiamento precoce. Per combattere lo stress ossidativo il corpo utilizza antioxidants, sostanze che possono essere prodotti dall’organismo stesso o possono essere assunte tramite la dieta o tramite la vasta varietà di integratori e supplementi nutrizionali presenti sul mercato.

Per il mantenimento di un corretto equilibrio fisiologico è necessaria una giusta proporzione tra radicali liberi e antiossidanti. La curcumin è un antiossidante assunto con la dieta e funge da efficace scavenger, ovvero da spazzino, di ROS e RNS. Infatti, la curcumin taken orally, adequately combined with piperine or solubilized in oily compounds, it can reach concentrations in the gastrointestinal tract sufficient to exert a protective effect in the mucosa against oxidative DNA damage. In addition to this direct antioxidant activity, curcumin induces the expression of antioxidant and detoxifying enzymes designed to protect cells from oxidative stress.

Anti-inflammatory and anti-pain activity

Numerose ricerche hanno evidenziato le proprietà antinfiammatorie e antidolorifiche naturali della turmeric. La rivista scientifica Oncogene ha pubblicato i dati di uno studio che ha valutato e comparato diversi composti ad attività antinfiammatoria: è stato visto che la curcumina esercita effetti terapeutici maggiori di aspirina e ibuprofene nel controllo del dolore. Tale evidenza è di particolare importanza in quanto l’infiammazione è alla base di quasi tutti i processi patologici che affliggono l’essere umano. Patologie come il cancro, la colite ulcerosa, l’artrite, l’ipercolesterolemia e il dolore cronico hanno in comune uno stato generale di infiammazione.

L’attività antidolorifica della curcumina è particolarmente importante nella la terapia dei grandi ustionati. In genere, le vittime di ustioni gravi, per alleviare il dolore, vengono trattate con derivati oppioidi e farmaci antinfiammatori non steroidei (FANS).  Tuttavia, proprio grazie alle proprietà antinfiammatorie ed analgesiche, la US Army Institute of Surgical Research ha indicato l’uso della curcumina nel trattamento del dolore in seguito a ustioni.

It prevents bacterial infections and strengthens the immune system

Uno studio condotto dai ricercatori della Oregon State University, finanziato dal National Institute of Health e pubblicato sul Journal of Nutrition Biochemistry, has shown that the turmeric è in grado di rafforzare il sistema immunitario proteggendo il nostro organismo dalle infezioni. La curcumina sembra in grado di aumentare livelli della proteina  CAMP (peptide antimicrobico catelicidina) implicata nel controllo della risposta immunitaria contro gli attacchi di virus, batteri e funghi. Secondo gli scienziati quindi, l’introduzione della turmeric nella dieta di tutti i giorni potrebbe essere un valido aiuto per l’organismo nella prevenzione delle infezioni, specialmente quelle a carico del tratto gastrointestinale.

Ulteriori studi sull’attività si sono concentrati sulle proprietà antinfiammatoria e antimicrobica della turmeric nel trattamento di alcune malattie del cavo orale. Infatti, l’applicazione topica di un gel a base di curcumina è in grado di ridurre il sanguinamento gengivale e la proliferazione dei batteri parodontali in seguito a terapia parodontale convenzionale. Sono stati formulati anche collutori contenenti curcumina che si sono rivelati efficaci quanto quelli a base di clorexidina nella riduzione dell’infiammazione in caso di parodontiti e gengiviti.

Anticoagulant / antiplatelet activity

Per la prevenzione delle problematiche della coagulazione del sangue, l’intervento medico prevede generalmente la prescrizione di farmaci quali l’acido acetilsalicilico (aspirina), diclofenac, ibuprofene, warfarin (coumadin). Tuttavia, alcune persone che effettuano trattamenti prolungati con questi farmaci, possono sperimentare conseguenze gravi come la trombosi venosa profonda e l’embolia polmonare, che richiedono la sospensione della terapia.

Altri effetti collaterali sono: emorragie, mal di schiena, cefalea e dispnea. La turmeric invece non ha effetti collaterali (a meno che non venga assunta in quantità eccessive) e alcuni studi pubblicati negli anni ’80 avevano già dimostrato come la sua assunzione esercitasse un miglior effetto anticoagulante e antipiastrinico in pazienti con trombosi venosa profonda.

Antirheumatic activity

Given the anti-inflammatory activity of curcumin, a study was conducted, published in 2012 on Phytotherapy Research, su 45 pazienti con artrite reumatoide con lo scopo di confrontare gli effetti della curcumina con quelli del diclofenac sodico, comunemente utilizzato per la cura dell’artrite ma con effetti collaterali a carico dell’intestino e del cuore.

I pazienti che hanno aderito allo studio sono stati assegnati a 3 gruppi: un gruppo in trattamento con la curcumina da sola, un gruppo con il solo diclofenac e un gruppo con l’associazione dei due composti. I pazienti che hanno assunto curcumina da sola hanno mostrato una percentuale più alta di miglioramento dei sintomi rispetto ai pazienti in trattamento con diclofenac da solo. Inoltre, la curcumina si è mostrata sicura in quanto non sono stati registrati eventi avversi, fornendo quindi una prima prova di sicurezza nonché di superiorità nel trattamento dei pazienti affetti da artrite reumatoide attiva.

However, in order to validate and confirm the results obtained, further clinical studies on a larger scale are needed, not only for rheumatoid arthritis but also for other arthritic conditions.

Neuro protective activity and improvement of cognitive functions

According to another study published in the journal Asia Pacific Journal of Clinical Nutrition, the daily consumption of 1 g of turmeric at breakfast, it would improve the memory skills of the elderly. In particular, the study refers to patients suffering from or predisposed to develop type 2 diabetes as an association between cognitive decline and this pathology has been demonstrated.

Another study, published in Stem Cell Research and Therapy, relativo alle proprietà della curcumina e di altre sostanze presenti nella turmeric (ar-tumerone, curlone e β-turmerone) di incrementare l’autoriparazione del cervello, rappresenta un enorme passo avanti per la medicina rigenerativa nell’identificazione di nuove sostanze in grado di promuovere il differenziamento delle cellule staminali in neuroni.

Tali sostanze sembrano prevenire lesioni e altri danni alle arterie cerebrali, ripristinare la produzione di energia da parte delle cellule e mantenere i livelli fisiologici degli enzimi antiossidanti e protettivi del cervello, abbassando il rischio di ictus; sembrano inoltre essere in grado di prevenire o limitare l’accumulo di proteina β-amiloide, responsabile di patologie quali l’Alzheimer e alcune forme di demenza senile. Grazie a questi risultati i ricercatori si stanno impegnando per trovare nell’immediato futuro delle soluzioni per migliorare la qualità della vita di persone che soffrono di patologie neurodegenerative quali Alzheimer, Parkinson, Sclerosi Multipla, Sclerosi Laterale Amiotrofica e molte altre.

Digestive and carminative properties

There turmeric it has been commonly and traditionally used since ancient times as a digestive and detoxifying tonic for the liver as, as a digestive, it helps to increase bile flow from the gallbladder to the intestine, a fundamental process for the degradation of dietary fats; as a liver detoxifier it acts by increasing the production and activity of glutathione, a powerful antioxidant.

Spesso, le persone con disturbi digestivi sviluppano intolleranze ai trattamenti farmacologici convenzionali in quanto le mucose e la flora batterica risultano compromesse; in tal caso i farmaci potrebbero addirittura peggiorare la condizione. Infatti, per molti pazienti con patologia infiammatoria intestinale (IBS sindrome del colon irritabile, Crohn's disease e colite ulcerosa), i corticosteroidi prescritti da una parte riducono la sintomatologia dolorosa, ma dall’altra danneggiano il rivestimento intestinale con peggioramento dello stato di salute.

Un’analisi approfondita sulla capacità della curcumina di alleviare e gestire la sintomatologia di queste condizioni ha rilevato che molti pazienti hanno sospeso l’assunzione di corticosteroidi grazie all’assunzione di turmeric che, con la sua attività antinfiammatoria, ha sostenuto la crescita e il ripopolamento della flora batterica probiotica (i batteri buoni).

Helps prevent and / or manage type 2 diabetes

Nel 2009, la Auburn University ha pubblicato uno studio su Biochemistry and Biophysical Research Communications which demonstrated how the introduction of the turmeric nella dieta quotidiana possa aiutare a prevenire il diabete di tipo 2, contribuendo all’abbassamento della glicemia e all’inversione dell’insulino-resistenza. Secondo i risultati ottenuti, la curcumina è circa 400 volte più potente della metformina (un farmaco impiegato per il diabete) nell’attivazione di un enzima che migliore la sensibilità all’insulina. La curcumina può inoltre essere d’aiuto nella prevenzione o nel ritardo di alcune complicanze del diabete, come la neuropatia diabetica e la retinopatia (che porta nel tempo a cecità).

Contributes to the effectiveness of antidepressant drugs

A study, published in the journal Phytotherapy Research, condotta presso il Medical College di Bhavnagar in India, ha descritto un innovativo studio condotto su 60 volontari con diagnosi di disturbo depressivo maggiore (MDD), tra cui il disturbo bipolare (o depressione maniacale). Il dipartimento di Farmacologia ha confrontato gli effetti, assieme alla sicurezza, di un estratto a base di turmeric (1000mg) e Fluoxetina (Prozac, 20mg) usati in associazione e singolarmente per 6 settimane.

At the end of the study, not only was it found that patients tolerated curcumin well, but curcumin itself exerted effects comparable to fluoxetine in the management of depression, without having any side effects. According to the researchers, this was the first clinical evidence to show that curcumin can be used as an effective and safe therapy for treating patients with mild depression.

Cardioprotective activity

According to a study published inAmerican Journal of Cardiology, sembra che l’assunzione di una capsula di curcumina da 1 g per 4 volte al giorno riduca gli attacchi di cuore in pazienti che hanno subito un intervento di bypass. I ricercatori hanno analizzato 121 pazienti che tra il 2009 e il 2011 avevano subito un bypass. Metà di loro è stata curata con la capsula di curcumina a partire da 3 giorni prima dell’intervento e continuando per i 5 giorni successivi.

The other half took placebo-containing capsules in the same way. The researchers observed that only 13% of patients who had taken curcumin had a heart attack, compared to 30% of the placebo group, thus demonstrating that curcumin reduced the likelihood of heart attack by 65%, thanks to the antioxidant and anti-inflammatory effect that they can limiting the extent of heart damage.

Antitumor properties

Secondo quanto pubblicato da autorità globali come Cancer Research UK, la curcumina sembrerebbe in grado di indurre l’apoptosi (ovvero la morte cellulare programmata) delle cellule tumorali, impedendo pertanto la crescita e la diffusione del tumore tramite il circolo sanguigno (meccanismo che porta alla formazione delle metastasi).

To verify the anticancer activity of curcumin, several studies have been carried out in vitro on cancer cell cultures and the best results were seen on breast, intestinal, stomach and melanoma cancer cells.

Uno studio del 2017, condotto dai ricercatori del Baylor Scott & White Research Institute ha inoltre scoperto che la curcumina è in grado di contrastare la chemio resistenza delle cellule di adenocarcinoma duttale pancreatico (PDAC), una forma particolarmente aggressiva di tumore del pancreas in cui le cellule sviluppano resistenza alla chemioterapia, rendendola inefficace.

Dai risultati ottenuti sembra infatti che la curcumina ri-sensibilizzi le cellule tumorali a rispondere alla chemioterapia, anche se l’esatto meccanismo con cui avviene questo processo è ancora in fase di studio. L’autore dello studio ha dichiarato che i prodotti botanici, come la curcumina estratta dalla turmeric, hanno il potenziale di ripristinare una corretta espressione genica nei pazienti, senza però la tossicità intrinseca dei comuni agenti chemioterapici impiegati in oncologia.

The benefits are not over

Le persone affette da patologie autoimmuni di norma quali psoriasi, lupus eritematoso sistemico, artrite reumatoide, sclerodermia, e alcune forme di dolore cronico, trattate con corticosteroidi, possono trarre beneficio dall’uso della turmeric. Il vantaggio della curcumina risiede proprio nella sua capacità di esercitare un’azione simile ai corticosteroidi senza però avere gli stessi effetti collaterali.

Gli effetti collaterali dei corticosteroidi sono diversi e non indifferenti e, come elencato dal National Health Services (NHS) del Regno Unito, includono: acne, asma, rischio di tumore (in seguito ad usi prolungati), lenta cicatrizzazione, predisposizione al diabete, ipertensione, tachicardia, tendenza all’aumento di peso, insonnia, disfunzioni renali e tiroidee, sbalzi di umore, debolezza muscolare, nausea, maggior predisposizione alle infezioni, crescita rallentata nei bambini, fragilità capillare.

Another research, published on Biofactor,  ha dimostrato che la curcumina può aiutare a perdere peso grazie alle sue proprietà antinfiammatorie, sopprimendo i processi infiammatori tipici dell’obesità. Anche le donne con sindrome premestruale possono controllare la sintomatologia integrando la dieta con la turmeric. La PMS si manifesta prima delle mestruazioni in circa il 90% delle donne in età riproduttiva e in pre-menopausa ed è caratterizzata da una sintomatologia emozionale (ansia ed irritabilità), comportamentale (affaticamento e insonnia) e fisica (cefalea, tensione mammaria, crampi).

A recent study showed that taking 0.2g of curcumin daily for 10 days during three consecutive menstrual cycles significantly reduced the intensity of PMS symptoms.

Contraindications

Per le persone in buona salute, la turmeric non ha particolari controindicazioni e la sua assunzione è considerata priva di rischi; l’importante è evitare gli eccessi e non superare le dosi consigliate. Tuttavia, l’assunzione di turmeric è controindicata in persone che soffrono di occlusione delle vie biliari in quanto la curcumina stimola la cistifellea alla produzione di bile, causando coliche dolorose e peggiorando la condizione. In tal caso è consigliabile l’assunzione di turmeric sotto forma di integratori e solo dopo consulto con il proprio medico.

Come già descritto sopra, la curcumina fluidifica il sangue pertanto le persone in post-intervento, o con difetti della coagulazione, o in terapia con farmaci anticoagulanti devono prestare attenzione quando decidono di assumerla; potrebbero peggiorare le loro condizioni di salute esponendosi al rischio di emorragie.  In caso di persone che presentano ittero, ulcera gastrica o insufficienza epatica è sconsigliato l’utilizzo di turmeric, curry e preparati contenenti curcumina.

Anche le donne in gravidanza e allattamento, così come i bambini al di sotto dei 2 anni dovrebbero evitare l’impiego della turmeric. Nonostante la curcumina abbia effetti gastroprotettivi e digestivi, dosi eccessive possono causare problemi gastrici, scatenando indigestioni, nausea, acidità di stomaco e diarrea. Qualora comparissero tali disturbi, interrompere subito l’assunzione della spezia.

Turmeric for the health of our animals

There turmeric it is a spice with multiple therapeutic uses and can be used for the health care not only of humans but also of pets, in particular dogs and cats.

La somministrazione di turmeric nel cibo degli animali rappresenta un rimedio naturale ed efficace, senza effetti collaterali che trova applicazione come: depurativo e disintossicante; antibatterico e antielmintico; antiallergico; antinfiammatorio e antidolorifico per patologie artritiche, gastrointestinali, del cavo orale e dei denti; immunomodulatore; antitumorale; protettivo e rinforzante delle cartilagini; ipoglicemizzante e ipocolesterolomizzante; cicatrizzante in caso di ferite.

Il dosaggio consigliato è davvero basso e va assolutamente rispettato: per un cane è pari a circa 50-250 mg 3volte/die (una punta di cucchiaino) mentre per il gatto sono sufficienti 50 mg/die. Non bisogna eccedere per non provocare irritazione del tratto gastroenterico nell’animale. E’ sufficiente mescolare la turmeric nel cibo, mescolandola con un po’ di olio di oliva o di cocco per aumentarne la biodisponibilità e facilitarne l’assorbimento, esattamente come per noi umani. Anche per gli animali esistono sul mercato diversi preparati, con diverse formulazioni, ad uso veterinario. Le controindicazioni sono le stesse osservate per l’essere umano.

Conclusion

There turmeric it represents a complete, effective and low-cost natural remedy, with multiple healing and beneficial properties on health, therefore it is worth integrating it into the diet given the wide versatility of this spice.

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